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Qu’est-ce que la Canicule ?

mardi 25 juillet 2006

Canicule est l’une des définitions que l’on trouve au mot canicula dans le Gaffiot : il s’agit d’une constellation ; par ailleurs, ce mot désigne aussi une femme hargneuse ou encore un coup de dés malheureux (que les Romains nomment coup du chien).

Dans l’Antiquité, c’était le moment de l’année correspondant à la période du lever héliaque de la constellation soit du Petit Chien (Canicula), soit plus probablement du Grand Chien : Sirius (qui tient son nom des Grecs) apparaissait alors dans le ciel, du 22 juillet au 23 août. Les Egyptiens, eux, lui donnait le nom de Sothis.

Cette étoile jouait rôle majeur dans l’astronomie égyptienne : son lever héliaque se produisait aux alentours du solstice d’été peu avant la crue du Nil, et on le considérait donc comme son signe avant-coureur. Sothis comptait de ce fait parmi les divinités bienfaisantes de l’Égypte.

Mais ailleurs, Sirius était le signe précurseur des grandes chaleurs et des maladies pernicieuses, et on regardait donc la canicule comme une divinité malfaisante.

Suivant Hippocrate et Pline,
« Le jour où la canicule se lève, la mer bouillonne, le vin tourne, les chiens deviennent enragés, la bile augmente et s’irrite, tous les animaux tombent en langueur et dans l’abattement ; les maladies qu’elle cause le plus souvent sont les fièvres ardentes et continues, la dysenterie et les frénésies. »

Les Anciens attribuaient à ces jours du plein été, donc très chauds, appelés caniculaires, une influence désastreuse : les médecins étaient sans armes contre la maladie, la Nature seule pouvait réagir . Afin d’écarter les influences malignes de ces jours néfastes, les Romains sacrifiaient tous les ans à l’époque de la canicule un chien roux.

Chez les Grecs la canicule passait pour la chienne d’Erigone, ou pour le chien donné par Zeus à Minos, qui en fit cadeau à Procris ; ce dernier le transmit à Céphale.

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